Semplice da produrre ma soprattutto low cost: il vaccino NDV-HXP-S è il risultato di una partnership tra l’Università del Texas, la Icahn School of Medicine del Mount Sinai a New York e una serie di partner globali interessati a promuovere la fornitura di vaccini a prezzi accessibili. Questo particolare siero, infatti, può essere conservato a 2-8 gradi Celsius ed è prodotto con le uova, un metodo utilizzato anche per la produzione dei vaccini antinfluenzali. Il vaccino utilizza una proteina spike, soprannominata HexaPro, progettata da tre laboratori in quel di Austin. Uno degli scienziati protagonisti di questa straordinaria applicazione è Jason McLellan, professore associato di Bioscienze molecolari che ha co-sviluppato HexaPro, avendo precedentemente contribuito a sviluppare la proteina spike ora in uso in tutti i vaccini COVID-19 che i residenti negli Stati Uniti stanno ricevendo.

Professor McLellan. Cos’è il metodo delle uova e perché è così efficace?

La produzione di vaccini tramite le uova comporta l’iniezione di virus nelle uova di gallina fecondate e l’incubazione per diversi giorni per consentire ai virus di replicarsi. Quindi, il fluido contenente il virus viene raccolto dalle uova stesse e i virus vengono uccisi usando calore o sostanze chimiche. Questi virus inattivati ​​vengono quindi purificati per produrre l’antigene del vaccino. NDV-HXP-S viene prodotto utilizzando questo metodo, che è anche il metodo utilizzato per produrre i vaccini antinfluenzali dagli anni ’50. Molti paesi, tra cui Vietnam, Thailandia e Brasile, dispongono già di strutture per produrre i propri vaccini antinfluenzali utilizzando questo metodo. Ciò significa che hanno già la capacità tecnica per produrre il proprio vaccino NDV-HXP-S.

Si tratta di un vaccino che può essere trasportato o può essere prodotto in loco?

Entrambe le cose. Contiene una versione particolarmente stabile della proteina spike, quindi il vaccino NDV-HXP-S stesso è stabile per il trasporto. Il vaccino è anche stabile alle normali temperature da frigorifero (2-8 gradi Celsius) per settimane, una temperatura molto più alta di quella necessaria per i principali vaccini mRNA COVID-19. Quindi, è sicuramente più facile da conservare e trasportare rispetto a molti altri vaccini COVID-19. Inoltre, grazie agli accordi che abbiamo in essere, i produttori di questi Paesi possono produrlo in autonomia.

Perché questa strada non è stata percorsa un anno fa, dopo lo scoppio della pandemia?

La tecnologia HexaPro qui ad Austin ha richiesto alcuni mesi per svilupparsi. È stata una collaborazione tra tre laboratori e abbiamo pubblicato il nostro primo importante documento al riguardo nel luglio 2020. Da allora, scienziati di tutto il mondo hanno collaborato, incluso il team di Mount Sinai che ha lavorato per integrare HexaPro nella piattaforma del vaccino NDV.

Quali sono i prossimi passi?

Siamo in contatto con aziende farmaceutiche e produttori in tutto il mondo che esplorano l’utilizzo di HexaPro nei loro vaccini di prossima generazione. Più in generale, il nostro laboratorio sta elaborando strategie per un vaccino che protegga le persone dai futuri coronavirus, incluso quello che causa COVID-19.

Come pensa che cambieranno i vaccini in futuro?

I vaccini SARS-CoV-2 dimostrano l’importanza di finanziare e svolgere un’ampia ricerca di base ben prima che il mondo abbia bisogno di nuovi vaccini. Il nostro laboratorio ha svolto una gran mole di lavoro fondamentale per la realizzazione di HexaPro e la precedente proteina spike anni fa. In questo momento, più Paesi, inclusi gli Stati Uniti, stanno cercando di aumentare il loro sostegno alla ricerca e allo sviluppo, specialmente nelle aree legate allo sviluppo di vaccini. Prevedo anche che i vaccini saranno sempre più basati su informazioni dettagliate sulle proteine ​​fornite dai biologi strutturali. Mentre i biologi strutturali progettano antigeni altamente efficaci, questi antigeni troveranno usi in una varietà di piattaforme vaccinali, da quelle tradizionali, come le opzioni che utilizzano il metodo dell’uovo, a metodi più recenti, come le nuove piattaforme ad mRNA sicure ed altamente efficaci.

Una chance per i Paesi a basso reddito

Tra i maggiori ostacoli alla vaccinazione di massa contro il COVID-19 nei paesi a basso reddito ci sono i costi e la conservazione. Peter Palese, cattedra Horace W. Goldsmith e professore di Medicina presso la Icahn School of Medicine, ha ingegnerizzato geneticamente il virus chiamato Newcastle Disease Virus per aiutare il corpo a riconoscere la proteina spike legata al lavoro del team del Texas. Altri membri del gruppo includono Adolfo Garcia-Sastre, professore di Microbiologia e Florian Krammer, professore di Vaccinologia. “Stiamo assistendo a disparità senza precedenti nell’accesso al vaccino COVID-19 in tutto il mondo”, ha affermato Ilya Finkelstein, professore associato presso il Dipartimento di Bioscienze molecolari, un collaboratore del progetto. Altri membri della squadra che ha guidato lo sviluppo di HexaPro sono Jennifer Maynard, professoressa del Dipartimento di ingegneria chimica della Cockrell School of Engineering, e Ching-Lin Hsieh, ricercatrice post-doc nel laboratorio di McLellan. “Questo progetto è un ottimo esempio di come i laboratori di ricerca accademica possono lavorare insieme per soddisfare un bisogno urgente e contribuire allo sviluppo di nuovi farmaci”, ha dichiarato Maynard.

Tramite accordi di licenza con Mount Sinai e UT Austin, l’organizzazione sanitaria no profit PATH sta aiutando a fornire l’accesso al vaccino ai produttori in tre paesi chiave attraverso il Vietnam’s Institute of Vaccines and Medical Biologicals (IVAC), la Thailand’s Government Pharmaceutical Organization (GPO) e il Brazil’s Butantan Institute. Il nuovo vaccino è attualmente in fase di sperimentazione clinica in Brasile, Giappone, Messico e Tailandia. Se dimostrato sicuro ed efficace, potrebbe rendere la protezione dalla pandemia una realtà per le persone e le comunità che non sono in grado di accedere agli attuali sieri a disposizione.

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